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COVID-19 | La lucha contra la otra "epidemia": los residuos plásticos

Guante de plástico tirado en el suelo en Talavera
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Guante de plástico tirado en el suelo en Talavera (Foto: D.M.M. / La Voz del Tajo)

Con la llegada del coronavirus se ha multiplicado la producción y el consumo de material plástico, sobre todo de usar y tirar

martes 07 de julio de 2020, 11:00h

La pandemia de la COVID-19 ha provocado un aumento significativo en el uso del plástico, tanto en hospitales como en los propios hogares, sobre todo de usar y tirar. Una situación que está generando en todo el mundo un mayor volumen de residuos plásticos, muchos de los cuales se convertirán con el tiempo en microplásticos. En este contexto, se inscribe la investigación doctoral sobre microplásticos, que se inició en enero, y que forma parte del Programa de Doctorados Industriales que impulsa Fundación Aquae, en esta ocasión con la Universidad de Alicante y las empresas Interlab y Labaqua. Esta investigación tiene como objetivo contribuir a la lucha contra el plástico, que cada año contamina nuestros océanos con 13 millones de toneladas.

Como consecuencia de las medidas higiénicas de estos meses, el plástico ha vuelto a utilizarse de forma masiva como superficie aislante, ya sea en pantallas faciales, en mamparas en las cajas de los supermercados o en productos desechables y envoltorios de alimentos. Un material que es responsable de gran parte de los residuos contaminantes que se acumulan en nuestro planeta. Solo en España su consumo anual supera los 3,5 millones de toneladas, de los que 2,5 millones se convierten en residuos.

Según explica Débora Sorolla, la doctoranda becada para realizar esta investigación, "la convivencia con el coronavirus ha hecho resurgir entre la ciudadanía la elección de productos plásticos desechables por ser más higiénicos. Aún así, confío en que cuando pase esta crisis volveremos a utilizarlos menos, incluso, reduciremos su consumo porque una gran mayoría se ha dado cuenta de lo mucho que el ser humano contamina el planeta".

El 94% de los residuos plásticos que se acumulan en el medio ambiente, contaminándolo, son microplásticos. Por eso, el primer objetivo de este Doctorado es validar científicamente una metodología analítica que permita recoger y analizar datos sobre estos microresiduos de forma estandarizada, una reivindicación de la comunidad científica al no existir hasta la fecha ningún método estándar para su muestreo, extracción, identificación o purificación.

Este Doctorado, que lleva seis meses desarrollándose, ha tenido que centrarse exclusivamente en la parte teórica de su investigación durante el confinamiento. Desde hace tres semanas la doctoranda ha podido retomar la parte práctica: actualmente se están comparando diferentes técnicas analíticas para encontrar cuál es la más apropiada para detectar y caracterizar estos residuos inferiores a 5mm, utilizando polímeros modelo de microplásticos que abundan en el medio ambiente.

Antes de analizar muestras reales de microplásticos que pueden encontrarse en la naturaleza, se ha comenzado analizando un amplio grupo de polímeros sintéticos para intentar abarcar la mayor variedad posible: "Hemos seleccionado los que mayoritariamente se suelen encontrar en el medio ambiente, como el poliestireno, el polipropileno (envases para alimentos), el policloruro de vinilo (ventanas o tuberías), la poliamida, poliésteres saturados como el PET (envases de bebidas) o el polietileno de alta y baja densidad (bolsas de plástico)".

Una vez finalizado el estudio de polímeros, se analizarán microplásticos en muestras reales, lo que presenta dos grandes dificultades: una primera en torno a la propia complejidad del microplástico en sí y una segunda que aborda todo lo que rodea a este microresiduo. "No es lo mismo un microplástico en un agua dulce que en un agua salada, ni tampoco es lo mismo una de estas partículas en el agua potable que en el agua residual", expone la doctoranda.

Según explica Mariola Urrea, presidenta del Consejo de Estrategia de Fundación Aquae, "este Doctorado en Microplásticos, incluido en nuestro Programa de Doctorados Industriales, refleja el firme compromiso de la Fundación con la generación de conocimiento científico encaminado a lograr soluciones sostenibles a desafíos actuales. A nuestro entender, este objetivo debe abordarse en colaboración con el sistema universitario, en donde se realiza más del 70% de la investigación que se acredita en España. De esta forma, acompañamos el progreso científico de nuestro país mediante una fórmula de colaboración estratégica entre la universidad y el sector privado que aporta una dimensión práctica muy valiosa".

MICROPLÁSTICOS PRIMARIOS Y SECUNDARIOS

Este Doctorado (2020-2022) analizará a lo largo de estos años tanto los microplásticos primarios como los secundarios. Los primeros se fabrican específicamente para uso industrial, como los productos de cosmética (cremas exfoliantes, jabones o pastas de dientes). Cuando nos lavamos los dientes, por ejemplo, estos microplásticos acaban en las aguas residuales y como los sistemas de depuración de aguas residuales no son capaces de retener estas partículas tan pequeñas, van a parar a los ríos y, de ahí, a mares y océanos.

Por su parte, los microplásticos secundarios se originan a partir de la degradación física, biológica y química de grandes objetos de plástico, como las bolsas y botellas de plástico o las redes de pesca que llegan al mar. Se forman, principalmente, por la degradación de residuos plásticos que no se han desechado adecuadamente, por el desgaste de los neumáticos y por el lavado de tejidos sintéticos (se estima que cada vez que ponemos una lavadora se emiten unas 2.000 partículas de fibras de microplástico).

En los últimos diez años los humanos hemos producido más plástico que en toda nuestra historia, una situación que se agravará con el tiempo ya que la producción de plástico no para de crecer: en 2015 el mundo produjo 380 millones de toneladas de plástico y para 2050 se prevé que se generen más de 1.000 millones de toneladas, lo que podría generar que para esta fecha en nuestros mares haya más plástico que peces.

"Los plásticos de un solo uso estarán prohibidos en la UE en 2021, lo que está muy bien, pero creo que nuestro país debería de acompañar esta medida con otras, como una mejora en la gestión de los residuos plásticos. Ya hay muchos países en Europa que dan una bonificación a los ciudadanos que devuelven los envases de plástico, una acertada medida que, además, está teniendo muy buenos resultados", concluye Débora Sorolla.

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